Издавна принято делить стили ушу на внешние и внутренние. Учителя этого искусства считают, что человеческой энергии необходимо свободно перемещаться как за пределами нашего тела, так и в нем самом, и лишь в единстве внутреннего и внешнего вы сможете обрести гармонию. Как отличить эти стили? Для внешних характерно использование мышечной силы и ударов, а для внутренних — развитие гибкости и умения управлять жизненной энергией ци.

Сегодня к направлениям, продолжающим традицию внешних стилей, относят школу шаолиньского ушу. Большая доля внимания при подготовке бойца этого искусства (воинственного и динамичного) уделяется развитию выносливости и физической силы.

Если говорить о внутренних стилях ушу, то к ним можно отнести тайцзи («великий предел»), багуа («восемь триграмм»), синьи («форма мысли-сердца»). К внешним — таолу («комплекс дорожек»), саньда («свободные удары»), туйшоу («толкающие руки»), дуаньбин и чайбин — поединки на длинном и коротком оружии.